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环球企业家:拯救大兵MSN

MSN中国大事记 MSN中国大事记

  作者:本刊记者 靳志辉

  

  如果不是传出网易将取代上海联和投资,接手其持有的MSN中国50%股权,在风起云涌的中国互联网界已经很少有人会论及这样一家头顶微软光环的合资公司。

  成立五年以来,MSN中国从未真正跻身一线。就像所有在华跨国互联网巨头一样,总部的多层级管理、不够重视、不能变通中国国情等理由,很容易被用来解释它们为什么如此难以复制在美国的辉煌。而所有这些大牌在甫一入华时,都曾雄心万丈。雅虎曾是全球互联网的顶级门户,在中国却先后败于新浪、百度;谷歌初入中国市场即拥有大批忠实拥趸,对中国国情却始终水土不服。

  MSN的故事几乎如出一辙—早在1990年代中期,微软就将MSN业务带到中国。数年蛰伏后,中国白领群体的“井喷”使MSN在中国的用户数达到巅峰。因为颇受诸多中国白领用户青睐,一度令腾讯视为心腹大患,但数年经营不仅未有突破,反而市场份额日见萎缩。

  一个与此相呼应、却鲜被外界关注的事实是,任职微软10余年、2002年4月起开始担任微软中国MSN事业部总监的罗川,手下团队一度不到10人,最尴尬时只剩下他本人和一个秘书。身为微软中国最“清闲”的高管,罗川甚至天天靠打高尔夫度日。听闻美国总部有人来考察中国在线业务时,罗也曾兴奋不已,但旋即又无奈继续每天流连于高尔夫球场的日子。

  直到2005年9月,微软与上海联和投资各出400万美元、各占50%股权成立上海美斯恩网络通讯技术有限公司(以下简称“上海美斯恩”),负责MSN即时通讯、门户网站、搜索和无线增值服务等业务,MSN在中国才有了真正成型的团队。但两者的“合作”格局不久后也即被打破—2007年起,MSN中国从未停止“折腾”,包括本刊接触到的众多消息渠道均指出,其几乎与百度、九城、网易等所有称得上“名流”的中国互联网公司商谈过合作,“基本都谈到一定程度,但都没能谈下去”。

  “散伙”的动力并非来自微软。

  一位前员工用“平稳”形容上海美斯恩五年来的业绩表现。从营收来看确实如此,2005年其收入不过3000多万人民币,2006年迅速增长到1亿,2007年达到1.7亿,2008年增速放缓,约为1.8亿,2009年的业绩,据知情者透露,并非某投行估计的5000万至7500万美元,而是2.3亿元人民币左右。“如果考虑到MSN中国仅有百余名员工,以及初始资金不过800万美元,这样的业绩在中国互联网企业中堪称优异。”曾任微软在线业务全球高管的现PPLIVE总裁陶闯对《环球企业家》评价道。但相对人均高营收,上海美斯恩的利润却不如人意,始终处于略亏或微利状态。财务投资者上海联和投资无疑对此并不满意,断断续续却从未停止寻找接替自己的下家。

  2007年下半年,微软确实与九城草签了合作协议,但因“某种原因”协议未能履行。更为具体的说法来自一位不愿透露姓名的MSN中国前高管,据称当时上海联和投资开出两亿美元高价,而九城仅愿支付一亿美元。另一消息人士则表示,上海联和投资过去几年心思不定,时而想出售手中上海美斯恩的股份,时而又认为再等等可能会更赚钱,以至于有一两次交易已接近达成,却又忽然决定不卖了。

  事实上,美斯恩的真实盈利能力并非如此不堪。据原微软大中华区MSN事业部总监兼上海美斯恩总经理罗川对《环球企业家》透露:MSN中国的广告收入长期持续盈利,之所以微利甚至亏损是受搜索业务的拖累。这一情况与此前若干年微软搜索引擎业务在全球遭遇的局面十分类似,而这也决定了MSN中国下一步突围方向。

  此次,本刊从接近网易的渠道获知,其与微软中国商谈的是包括必应搜索(Bing)在内的全面战略合作。复燃的旧情或许是三年来同一故事的延续,但背景却发生悄然变化。首先,微软与雅虎在2009年7月达成战略合作协议,共同对抗谷歌在搜索和互联网广告市场上的霸主地位。有消息人士对本刊表示,双方的战略合作将在中国落地,但具体形式尚不清楚;其次,谷歌退守香港在中国互联网市场引发变局,在搜索方面野心颇大的微软自然不会放过这个天赐良机,据传负责微软搜索业务的在线业务部门总裁陆奇今年3月曾再度来到中国,目的正是与网易洽谈合作事项。

  除了这些有据可循的信息,此前坊间还有微软与开心网达成投资意向和微软投资的Facebook即将入华等传闻 —本刊曾第一时间向开心网投资人北极光创投合伙人邓锋求证微软与开心网合作一事,邓表示确不知情。同时,4月份,微软、网易、上海联和投资间的谈判尚未水落石出时,MSN中国的新管理团队公布,长期负责MSN移动产品开发的刘振宇被任命为MSN中国总经理。一个月后,邓海麟、韩建琦、刘书等分别被任命为销售、市场和内容副总裁。值得注意的是,自2006年底罗川离开MSN中国后,CEO职位一直由微软在线服务集团大中华区总经理庄毅礼(Erik Johnson)“暂时”担任。某种意义上,刚刚上任的刘振宇是MSN中国三年多来首位正式掌门人。

  新的人事任命似乎也给MSN与网易的合作增添些许变数。据网易内部人士对本刊称,双方的合作与沟通在微软公布 MSN中国新管理团队前后已经越来越少,“合资”一事似已陷入停滞。此前有媒体报道网易高级副总裁赴美与微软洽谈合资合作一事,而传闻主角周枫本人私下称,其夫人和孩子皆定居美国,定期回去探望已成惯例,并非另有目的。

  无论所有这些虚虚实实的谈判、合作结果如何,一个显而易见的事实是,在经济危机过后、与雅虎的合作尘埃落定、同时谷歌“出走”中国留出市场空间后,微软正腾出手来重新梳理其在华互联网业务。唯一的悬念或许就在于,这一次它能否推翻跨国互联网巨头在中国无法成功的宿命。

  五年困顿

  要明白MSN中国未来之可能,必先厘清眼下纠结局面的根源及其自2005年以来商业思路衍变。

  曾负责MSN中国广告销售的一位知情者透露,上海美斯恩的收入约有30%要划给MSN中国广告代理商好耶,此外,每年还要向微软上交不菲的技术和品牌授权费用。“微软每开发一款相关的新产品,上海美斯恩都要向微软付费。”在收入不突破瓶颈的前提下,这样的成本结构使合资公司陷入为微软研发机构和广告代理商打工的尴尬境地。或许正因为如此,自2007年下半年起,上海联和投资一直在计划出售所持有的上海美斯恩股份。

  与投资者上海联和投资由希望到失望相反,对手腾讯对MSN中国的心态则由紧张到轻松。MSN中国一度被腾讯视为最强有力的挑战者:2005年MSN中国成立之前,没有任何推广的前提下,MSN即时通讯客户端已在中国拥有近30%的市场份额。微软宣布与上海联和投资成立合资公司后,腾讯认为双方可能将有刀光剑影的恶战,并多次内部组织会议研讨对策,但没过多久,腾讯即发现这是虚惊一场,MSN中国并未对自己构成多大威胁。不仅如此,2005年,腾讯迅速挖来负责MSN中国开发中心的微软高级经理熊明华出任其联席首席技术官。

  腾讯之所以开始轻视MSN中国,很大程度上在于MSN中国并没有寻找到有足够扩张性的商业模式,其最初的商业模式甚至是希望简单复制腾讯在无线增值业务(SP)上的成功。

  微软当初之所以选择与上海联和投资合作,除了当时本土互联网品牌还不够强大,还因为上海联和投资在电信行业的背景能给予微软强力支持。据前微软大中华区总裁唐骏对本刊回忆,微软与上海联和投资的关系始于2002年合资创办微创软件,当微软MSN进入中国时,希望以无线增值服务模式切入,这恰恰是上海联和投资的强项。除获得上海联和投资的支持外, 2005年5月,微软还宣布与中国最早的SP服务商之一深圳清华深讯科技战略合作,并以近2000万美元收购其部分技术力量及业务。此后,依托清华深迅的平台,MSN中国开始向用户提供MSN短信服务,包月价格10元。

  但MSN中国寄予厚望的这项服务并未持续多久即遭重挫。2006年下半年,中移动等运营商开始打击非法SP,整个行业陷入低迷。因清华深讯被查出存在未经手机用户同意私自开通短信从中收费、用欺骗手段误导用户开通短信等行为,中国移动集团与其2007年3月中止合作。随后清华深迅并入微软中国研发集团,成为微软深圳移动互联网研发团队一部分,专门针对手机开发相关应用。“微软的这笔投资已大幅贬值,”熟知内情者称。

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